Indkøbskurv: 0,00DKK Se indkøbskurv
Venstrefløjens stemme i debatten
Search
Generic filters
Menu
29. juni. 2021

There’s a new mayor in town: Buffalo’s kommende borgmester er en ung, sort, socialistisk arbejderkvinde

“Vi kommer efter dit sæde. Så er du advaret.” Den unge faglige aktivist India Walton vinder kampen om borgmesterposten i Buffalo, og sender nye chokbølger gennem det demokratiske establishment. Hun ser sig selv som den første af mange nye socialister, der kan udfordre partiets midte.

Socialist på borgmesterposten? India Walton knytter næven i triumf, efter det onsdag stod klart, at hun havde vippet den siddende borgmester af pinden. Kampagnefoto.
Artiklen tager cirka 8 minutter at læse.

Inden primærvalget tirsdag 22. juni, var India Walton ikke blevet levnet mange chancer for at vinde over Byron Brown, i kampen om at blive Buffalo, New Yorks næste borgmester. Den lokale avis, Buffalo News, leverede et af de største fejlskud op til valget, da man kort før lukketid skråsikkert skulle spå om udfaldet: “Det handler ikke om, hvorvidt Brown vinder – men om han får en jordskredssejr på 10 procentpoint, eller om sejren bliver endnu større?”

“Parallellerne står nærmest i kø mellem Alexandria Ocasio-Cortez og India Walton.”

Tidligt onsdag morgen stod det imidlertid klart, at der ganske rigtigt var landet en sikker sejr, men at det var førsteudfordreren India Walton, der havde taget den. Hun havde nemlig vundet det demokratiske primærvalg med komfortable 52 % mod Browns 45 %, og bliver dermed Buffalos næste borgmester. Ganske vist skal hun også lige vinde det egentlige valg i starten af november. Men det er en formsag i Buffalo. Sidst byen valgte en konservativ borgmester, var John F. Kennedy stadig præsident, og det lokale byråd udgøres af 9 Demokrater. Den historiske arbejderby er så demokrat-blå, at Republikanerne ikke en gang gider opstille en kandidat til valget.

“Det handler om organisering”, forklarede India Walton foran de halv-måbende journalister, der stod tæt pakket uden for Poize Restaurant midt i Buffalo, hvor Walton-kampagnen havde lagt sin valgfest. Normalt er det kun karaoke night om torsdagen, der kan trække så fulde huse, men aftenens valgresultat havde med et slag givet den lille chicken wings-restaurant landsdækkende opmærksomhed. Der var tilsyneladende ikke mange, der havde troet på, at en ung, sort kvinde med arbejderklasse-baggrund kunne slå establishment-favoritten Byron Brown. Brown havde siddet sikkert på posten siden 2006, og sad også på den magtfulde post som formand for New York Democratic Party fra 2016 – 2019. Han er gode venner med guvernør Andrew Cuomo, og blev i januar 2021 den længst siddende borgmester i byens historie. Så hvordan kunne en sygeplejerske uden politisk erfaring, der ovenikøbet kalder sig socialist, slå ham af pinden?

Kampen om partiets retning

Et af valgets store temaer har været spørgsmålet om, hvorvidt man skulle kritisere det amerikanske politis brutalitet. Har det amerikanske politi et grundlæggende problem med racisme, eller er Derek Chauvin & co. blot nogle enkelte rådne æg i kurven? Den diskussion har raset blandt Demokraterne siden Black Lives Matter-protesterne blev verdensomspændende sidste sommer. India Walton har gennem sin valgkamp holdt stædigt fast i budskabet om at defunde politiet, hvilket havde gjort hendes chancer små i kommentariatets øjne.

India Walton – Buffalos kommende socialistiske borgmester?

– 38-årig sygeplejerske med aktivistisk baggrund. Blev politisk aktiv i en ung alder, da hun som 12-årig sammen med sin mor blev del af kampagnen for at ophæve minimumsstraffe i det amerikanske retssystem.

– Bliver med al sandsynlighed Buffalos første kvindelige borgmester. Hvis hun som forventet bliver valgt som borgmester i byen, vil det være første gang i 60 år, at en erklæret socialist bliver borgmester i en af USA’s største byer. Sidste gang det skete var da Frank Zeidler var borgmester i Milwaukee i 1950’erne.

– Medlem af Democratic Socialists of America, der også tæller fremtrædende politikere i Demokraterne som Alexandria Ocasio-Cortez og Rashida Tlaib, og som de seneste 20 år har mere end tidoblet sit medlemstal (90.000 medlemmer i 2021).

+

Diskussionen om, hvorvidt politiet er en del af løsningen – eller snarere er en del af problemet – er i det hele taget udtryk for et større skisme i Det Demokratiske Parti. Mens den progressive fløj i partiet har ført an i kampen for at gøre de oppustede politibudgetter mindre, har den demokratiske midte og højrefløj blankt afvist kravet, og forsøgt at erobre lov og orden-stemmer på tværs af den amerikanske midte. “Det er ikke et slogan, men et politisk krav”, svarede kongresmedlemmet Ilhan Omar tidligere præsident Barack Obama, efter han havde opfordret sine demokratiske kollegaer til at droppe ‘letkøbte’ slogans som “defund the police”. I Obama og de andre centristers øjne, risikerer man at tabe vælgere til Republikanerne, ved at stå fast på et radikalt budskab. Omar og resten af den progressive fløj ser det omvendt som en mulighed for at mobilisere desillusionerede mennesker, blandt de knap 40 % af landets vælgere, der ikke stemmer.

Diskussionen om at defunde politiet eller ej, er således et prisme på den igangværende kamp om, hvilken retning Demokraterne skal gå i. Radikalisering eller centerparti. Og det er netop dén polarisering, der har vist sig i forbindelse med borgmestervalgene i staten New Yorks to største byer, Buffalo og New York City. I The Big Apple mod syd, har den tidligere betjent, Eric Adams, taget føringen i meningsmålingerne på det stik modsatte budskab af India Walton. Adams var ellers kommet under kraftig beskydning for at have opfordret new yorkerne til selvtægt i en sag om ulovligt fyrværkeri, og havde mistet politi-fagforeningens opbakning. Men hans kampagne har sat fuld tryk på blue lives matter-retorikken, og ligger nu solidt på førstepladsen i kampen om borgmestersædet i USA’s største by.

Det kan måske virke underligt, at man i byen New York kan ligge lunt i svinget til at blive borgmester på et grundlag, der er det stik modsatte af den kommende Buffalo-borgmesters. I virkeligheden handler Adams’ succes ikke lige så meget om for eller imod politiet, som medierne har gjort det til. “Det er fjollet at gøre valget i New York til et spørgsmål om opbakning til politiet”, sagde Sam Seder fra den progressive podcast, The Majority Report. For Seder er Adams’ føring i meningsmålingerne snarere et udtryk for, at Adams har været en del af det politiske apparat i 20 år, og at han – i modsætning til den progressive udfordrer, Maya Wiley- har haft et velsmurt kampagne-apparat med mange penge i ryggen. Det er faktisk imponerende, at Maya Wiley har formået at få 22 % af stemmerne i meningsmålingerne mod Adams’ 32 %, mener Seder. Skal man udfordre det tunge demokratiske partiapparats foretrukne kandidater, er vi tilbage ved Waltons sejrstale på Poize Restaurant: Det handler om organisering.

“Den første sejr blandt mange. Så er I advaret!”

India Walton har først og fremmest vundet sin choksejr ved at lave hårdt fodarbejde fra bunden. Som enlig mor i en alder af 14, kender hun alt til at skulle slide for resultaterne. Walton har stemt dørklokker, talt ansigt til ansigt med Buffalos arbejderklasse om deres bekymringer, og bygget sin kampagne op fra bunden af partiet. Og så har hun fastholdt et budskab, der placerer hende klart til venstre i partiet. “Det eneste vi har gjort, er at tage dét tilbage, som tilhører os. Arbejderne udfører arbejdet. Vi fortjener en regering, der arbejder sammen med os – og for os”, sagde Walton i sin sejrstale.

“Sejren er vores, og er kun den første blandt mange. Hvis du sidder i et valgt embede, så er du advaret nu. Vi kommer efter dit sæde”

I det hele taget minder hendes vej mod borgmesterposten i Buffalo meget om kongres-kollegaen Alexandria Ocasio-Cortez’ historie, og sidstnævnte havde også allerede ringet og lykønsket Walton med sejren inden pressemødet. Parallellerne står nærmest i kø mellem de to DSA-kvinder fra New York. Hvor Walton er sygeplejerske, arbejdede ‘AOC’ stadig som bartender, da hun gik i gang med sin første valgkamp. Begge har minoritets-etnisk baggrund, henholdsvist afroamerikansk og puerto ricansk. Og ikke mindst bærer Waltons sejr over Byron Brown en slående lighed med Ocasio-Cortez’ valgsejr i det demokratiske primærvalg i 2018. Også dengang blev én af partiapparatets topfolk vraget, da formanden for partiets nationale valgkampskomité (House Democratic Caucus), Joe Crowley tabte sit sæde i Kongressen gennem 20 år.

Partiets centerfløj forsøgte to år efter at svare igen i Brooklyn, ved at opstille den kendte TV-vært Michelle Caruso-Cabrera, som var skiftet fra Republikanerne i 2016. Formodningen var den velkendte strategi om at vinde stemmer henover midten, ved at appellere til begge fløje, og at man med hjælp fra en pose Wall Street-penge kunne genvinde kontrollen med sædet. Men Caruso-Cabrera blev udslettet i primærvalget, og satte en streg under, at folk som AOC og India Walton er kommet for at blive. Det måtte selv Barack Obama anerkende, da han i december sidste år luftede tanken om, at give dem mere taletid i partiet. Hvis de altså lige ville droppe kravet om at defunde politiet.

Ligesom i Brooklyn i 2020 har centerfløjen heller ikke givet op endnu i Buffalo. “Indtil november er der kun én borgmester i Buffalo, og han hedder Byron Brown!”, sagde den siddende borgmester på et lettere akavet pressemøde mandag eftermiddag. Her annoncerede Brown, at han havde tænkt sig at stille op som uafhængig kandidat på en brevstemme-kampagne.

Walton vil blandt andet gøre Buffalo til frihavn for migranter (en såkaldt sanctuary city), nedsætte et lokalt klimahandlings-råd, og etablere et offentligt bank-alternativ. Og så vil hun som nævnt tage penge fra politiet, i første omgang ved at tage opgaver som kontakt til psykisk syge borgere ud af deres hænder, og flytte dem over på sundhedsfagligt personale – om end hun har droppet den omstridte defund-term, og foretrækker at spinne nedskæringen af politiets budget med den mere positive formulering “omallokering af ressourcer“. Byron Brown håber på det samme, som Cabrera håbede på i sin 2020-kampagne mod Alexandria Ocasio-Cortez, nemlig at Waltons budskab er for ‘radikalt’, og at han på ryggen af støtte fra byens republikanske mindretal og hans eget navn kan genvinde borgmesterposten til november.

Browns forsøg på at beholde borgmesterposten ad bagvejen har dog fået den kolde skulder af partiets regionale kontor, der mener, “det er på tide at lytte til folkets ønsker”. Og Walton selv strålede da også af selvsikkerhed, da hun talte med pressen uden for den lille chicken wings-restaurant i Buffalo, efter at have leveret årets hidtil største overraskelse i amerikansk lokalpolitik:

“Sejren er vores, og er kun den første blandt mange. Hvis du sidder i et valgt embede, kommer vi efter dit sæde nu. Så er du advaret.”


Om skribenten

Morten Hammeken

Morten Hammeken

Cand.mag. i idehistorie og europastudier. Ansvarshavende redaktør på Solidaritet. Læs mere