Diego Rivera: Os Semeadores (De sående), 1947.
4 min. læsetid

I bogen A Marxist History of Capitalism giver den canadisk-amerikanske historiker Henry Heller en kortfattet beskrivelse af kapitalismens udvikling frem til i dag. Det kunne være blevet overfladisk og letkøbt, men der er tale om et mesterværk, skriver den norske marxist Tore Linné Eriksen i sin anmeldelse.


Af Tore Linné Eriksen

Henry Heller er en usædvanlig produktiv historiker, som har udgivet en række grundlæggende studier i Den franske revolution, i kapitalismens start og materialistiske fortolkninger af fortiden. Betegnende for hans brede tilgang er også, at han har udgivet en samlet oversigt over den kolde krig og den nye imperialisme efter 1945.

For otte år siden i 2011 udgav Heller bogen ”The birth of capitalism”, som gav en grundig indføring i den politisk-historiske diskussion om kapitalismens fremvækst, som længe har været i gang blandt radikalt/marxistiske fagfolk inden for de akademiske mure. Her har forskellige retninger diskuteret i åben strid: Var grunden for det hele slaveri og kolonialisme, Vesteuropas plads inden for verdenssystemet, ændringer af klasseforhold inden for det engelske landbrug (og kun det!) eller den industrielle revolution? Og var den franske revolution forresten en borgerlig revolution, hvor arbejderklassen også var med? Det er en spændende debat, men Hellers oprydning er måske mest til indvortes brug.

Men heldigvis bruger Heller også sine mange kundskaber og pædagogiske evner på en større læserkreds. Med ”A Marxist History of Capitalism” fremdrager han de lange linjer i kapitalismens historie helt op til i dag, undgår stammesprog … og begrænser sig til 150 sider. Det kunne være blevet overfladisk og letkøbt, men der er tale om et mesterværk.

Heller viser klart, at kapitalismen hverken var ansvarlig for verdenshandelen helt fra 1500-tallet – eller blev afgjort af den engelske landsby. Kapitalismens udvikling foregik naturligvis gennem flere århundreder, med ændringer i klassekamp og produktionsforhold i mange forskellige dele af verden. Og ikke noget af alt det kan man forstå uden at se på den afgørende rolle som territorialstaten har spillet, hvilket både gælder under kolonisering, monopolkapitalisme og nyliberalisme. Nu er det ikke først og fremmest forskellige marxistiske fortolkninger, han er optaget af; hensigten er i stedet at gendrive naive forestillinger om kapitalismen som økologisk levedygtig og i stand til at reformere sig selv.

Heller viser klart, at kapitalismen hverken var ansvarlig for verdenshandelen helt fra 1500-tallet – eller blev afgjort af den engelske landsby. Kapitalismens udvikling foregik naturligvis gennem flere århundreder, med ændringer i klassekamp og produktionsforhold i mange forskellige dele af verden

Det hører også til sjældenhederne, at en historiebog bliver afsluttet med et kapitel om fremtiden, der til og med har optimistiske grundtoner. De har baggrund i historiske erfaringer med, hvordan samfundsforandringer er blevet kæmpet igennem af folkemasserne – kombineret med en indsigt i at kapitalismen ikke vil være i stand til at overleve ødelæggelsen af naturen. Det er altså ikke nok blot at fortsætte som før, bare med nogle ’klimatiltag’ og nogle fordelingsreformer.

Mere kritisk end Kocka

Det falder naturligt at sammenligne Hellers bog med Jürgen Kocka’s bog – ”Kapitalismens historie” – som tidligere er udkommet på norsk. Den tyske historiker skriver også kort og godt, og der er en del sammenfald i beskrivelsen af handels- og industri-kapitalismen.

Men det er, når vi nærmer os vores egen tid, at Kocka’s projekt bryder sammen – og analysen af klasser og magt nedtones til fordel for et ideologisk forsvar for kapitalismen, hvor staten regulerer, trøster og reformerer. Militarisering, oprustning og krige nævnes knapt i forbindelse med en drøftelse af kapitalismen efter 1945. Og der bliver ikke udvist nogen særlig interesse for fossil energi og magt til at opretholde udbytningen inden for de globale styrkeforhold.

Det er næppe tilfældigt, at det er Kocka’s forsvar for kapitalismen, ikke Heller’s kapitalismekritik – som (foreløbig) er blevet oversat.

A Marxist History of Capitalismer udgivet på forlaget Routledge.


Tore Linné Eriksen er tidligere professor i udviklingsstudier ved Høgskolen i Oslo, og er bogredaktør på Gnist. Han har skrevet en række artikler på Leksikon.org om bl.a. liberalisme og kolonialisme.